Importance of Sport Ke Copyright © The Global Factor Pty L td All Right Reserved  www.Global‐ Copyright © Keith Suter Pty Ltd All Right Reserved  THE IMPORTANCE OF SPORT IN SOCIETY  Introduction   “Winning in a sporting event is not a matter of life or death – it is much more important  than that”. This sporting cliché sums up an attitude towards sport that is increasingly common  around the world. The object of this article is to examine how sport has become such a major  factor in everyday life.  Just over a century ago the American philosopher William James called for the creation  of a “moral equivalent of war”: the search for something – other than war – that would enhance a  person’s self‐discipline, hardiness and self‐sacrifice. I think that sport now performs that role. This  claim is examined in the context of politics, religion and racism.  It may seem odd for such a “serious” journal as this one to give attention to sport. Sport  is often seen as a trivial aspect of life by academics. George Gmelch, professor of anthropology at  the University of San Francisco, has recently recalled how fellow academics have expressed  surprise at his choice of research: “The elitist view, that sport is of the body and not the mind, and  therefore not intellectual or refined enough to merit such attention, still holds in some quarters…  Perhaps they forget how pervasive sport has become in Western Societies – sports coverage in  North American newspapers surpasses that of the economy, politics or any other single topic – or  that sport occupies a major portion of our television programming (with seven US cable channels  dedicated to sports), or that many Americans are now more devoted to their sports than their  religion”.   Gmelch was a baseball player in his younger days. I have no sporting interests at all and  have not played sport (and even that was under duress) since leaving school almost half a century  ago. But it is necessary to recognize, for good or ill, that sport is a major factor in modern life.  Sport as the “Moral Equivalent of War” In 1906 William James, in his essay The Moral Equivalent of War, explores the problem  of how to sustain political unity and civic virtue in the absence of war or a credible threat . The  standard solution for that problem was the creation of a militia both to defend the country and to  create a national sense of unity, not least among unruly young men. But a century ago, the